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| 5/11/2019 11:00:00 PM

La épica final inglesa de la Champions League

Liverpool y Tottenham Hotspurs, que parecían condenados tras haber perdido en los partidos de ida ante Barcelona y Ajax, pusieron en boca de todos al fútbol inglés gracias a sus asombrosas victorias en los partidos de vuelta.

Liverpool y Tottenham remontan y habrá final inglesa en la Champions League Jürgen Klopp y Mauricio Pochettino, directores técnicos de Liverpool y Tottenham, jugaron un papel clave en la gesta.

Cuando terminó el segundo partido de la ida de las semifinales, en el que Ajax de Ámsterdam había derrotado de visitante 1 a 0 al Tottenham Hotspurs de Londres, Pablo le dijo a su padre: “Habrá final inglesa en la Champions”. El día anterior Barcelona había derrotado 3 a 0 al Liverpool y todo parecía indicar que la final sería entre el equipo holandés y el catalán, y que los partidos de vuelta serían casi que un trámite.

Su padre y su grupo de amigos, al igual que él unos seguidores compulsivos del fútbol, creyeron que el muchacho de 17 años, ya reconocido por su habilidad para analizar el fútbol a pesar de su corta edad, estaba desvariando. Pero no. Tal como lo advirtió con tanta seguridad, la final de la Champions League, que se juega el 1 de junio en Madrid, será inglesa. Un detalle resulta paradójico. España ganó las últimas cinco versiones del torneo (cuatro Real Madrid y una más Barcelona) y en el año en que Madrid fue elegida como sede del partido final, los españoles tendrán que resignarse a ver como espectadores neutrales un juego entre equipos ingleses.

El talento de Lionel Messi no fue suficiente para neutralizar la remontada del Liverpool que dejó por fuera al Barça.

No es la primera vez que los clubes de la isla logran destacarse de una manera tan notable en el principal torneo europeo. Cuando la Champions League se denominaba Copa de Europa, Inglaterra dominó el torneo con siete títulos en ocho años. Liverpool ganó el torneo en 1977, 1978, 1981 y 1984. Nottingham Forest, en 1979 y 1980, y Aston Villa, en 1982. Sin embargo, salvo esta racha asombrosa, han sido escasas las veces en que los ingleses se han alzado con el trofeo. Manchester United, en 1968, cuando aún era la Copa Europa. Y desde 1992, cuando se convirtió en la Champions League, solo han sido campeones Manchester United, en 1999 y 2008; Liverpool, en 2005; Chelsea, en 2012. Y pare de contar.

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Siete años después de ese último logro el fútbol de clubes de Inglaterra vuelve a sonreír.

Es necesario recordar que este desenlace de la ronda semifinal de la Champions tuvo algo de fortuito. Liverpool, que no contaba con el delantero Mohamed Salah, su máxima estrella, remontó el tres a cero que había padecido en Barcelona por su mística y empuje. Pero en los cuatro goles que marcaron los Diablos Rojos en el estadio de Anfield hubo alguna falla o desatención evidente de la defensa del Barcelona. De hecho, el cuarto gol del Liverpool parece sacado de un partido intercolegiado y no de una semifinal de la Champions League.

Las ausencias de las estrellas Mohamed Salah en el Liverpool y de Harry Kane, del Tottenham, no minaron el espíritu de los equipos para llegar a la final.

Por su parte Tottenham Hotspurs, que había perdido de local 1 a 0 ante el Ajax, a la media hora del partido de vuelta en el Amsterdam Arena ya había recibido dos goles y la serie parecía más que sentenciada. Sin embargo, en el segundo tiempo, en solo tres minutos Tottenham anotó dos veces y los seguidores del Ajax, que celebraban por anticipado, se transformaron en un manojo de nervios. El gol del empate de los Spurs fue el resultado de una falta de comunicación entre el arquero Onana y Schöne (quien le quitó el balón de sus manos), torpeza que Lucas Moura supo capitalizar. Y el gol del triunfo, que llegó en el último instante del partido, fue fruto de un pelotazo al borde del área del Ajax que 99 por ciento de las veces la defensa de un equipo logra neutralizar sin problema. De nada les sirvió a los holandeses haber eliminado de manera brillante al Real Madrid y a la Juventus de Turín, dos de los equipos más poderosos del fútbol europeo. En un abrir y cerrar de ojos Ajax, el equipo maravilla que llenó los ojos de todos en octavos, cuartos de final y el partido de ida en semifinales, pasó a un segundo plano. Así suele ser el fútbol.

Suerte, fortuna, cosas del fútbol... Lo cierto es que a la buena fortuna hay que ayudarla. Mauricio Silva, periodista y conocedor del futbol inglés, destaca la mística que mostraron ambos equipos al enfrentar sus series. “La mística inglesa consiste en arriesgar. Estos dos clubes pasaron a la final porque fueron a buscar los partidos sin preocuparse mucho si los goleaban. Ajax tenía todo para clasificar. Pero Tottenham no perdió jamás esa mística y en el último suspiro se les dio”.

Pero, más allá de la nefasta actuación del Barcelona en Liverpool y de la pizca de fortuna que acompañó a los Spurs en su remontada en Ámsterdam, es evidente que desde hace varios años el fútbol inglés de clubes pasa por un muy buen momento. Al éxito alcanzado por Liverpool y Tottenham en la Champions League, se suma que Chelsea y Arsenal, dos equipos londinenses, clasificaron a la final de la Europa League.

Un hecho notable este año es que Manchester United, Manchester City, Liverpool y Tottenham Hotspurs clasificaron a la ronda de cuartos de final de la Champions. Es decir, de los ocho mejores del torneo, cuatro representaban al fútbol de Inglaterra. A estos se suman los finalistas de la Europa League.

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Son muchas las posibles explicaciones y una de ellas es el dinero. Los clubes ingleses, varios de ellos inyectados con capitales de multimillonarios o de grandes empresas, atraen a una gran cantidad de jugadores de primer nivel del mundo entero. La televisión también ha ayudado en gran medida a robustecer las arcas de los equipos, que reciben cantidades de dinero mucho mayores que en otros países de Europa y que se reparten de manera más equitativa entre todos los equipos. Por ejemplo, en mayo de 2018, al terminar las temporadas europeas, el West Bromwich Albions, que finalizó último en la Premier League, recibió más dinero por derechos de televisión que el Atletic de Madrid, tercero en el campeonato español. Solamente el Barcelona y el Real Madrid recibieron más dinero por derechos de televisión que el colero de la Premier. Estos ingresos les permiten a equipos de mitad de tabla contratar jugadores de muy buen nivel y ofrecer cifras astronómicas por jugadores extranjeros que apenas inician sus carreras.

Los clubes ingleses también han contratado grandes técnicos de otros países y eso ha contribuido al alto nivel. Para Juan Gonzalo Zapata, otro estudioso del fútbol, “Guardiola (DT del Manchester City), Pochettino y Emery (técnico del Arsenal) se fueron de España por plata pero también porque allá no tenían posibilidades de ganar nada, que es el caso de Emery y Pochettino”.

Mauricio Pochettino, director técnico de Tottenham

El caso concreto de los dos finalistas de la Champions lo analiza Nicolás Samper, periodista deportivo. En su opinión Liverpool hizo una apuesta ganadora al contratar al técnico alemán Jürgen Klopp.

“Liverpool ha sido protagonista en las últimas temporadas. Fue finalista de la UEFA Europa League (perdió ante Sevilla), y de Champions del año pasado. Real Madrid lo superó en la tarde fatal de su arquero Karius”. Con respecto a Mauricio

Pochettino, técnico argentino del Tottenham Hotspurs, Samper dice que se ha empeñado en convertir a su equipo en la base de la selección inglesa.

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Esa suma de talentos traídos de otras latitudes ha ayudado a enriquecer el fútbol de la isla, que durante mucho tiempo se basaba ante todo en la velocidad y la potencia de sus jugadores, pero que carecía de variantes tácticas. Y han ayudado a que muchos expertos califiquen la Premier League inglesa como el torneo de clubes más competitivo del mundo. “Cada fin de semana se juegan por lo menos dos partidos clásicos, lo que no ocurre en España”, dice Luis H. Aristizábal, un muy disciplinado seguidor del fútbol mundial. Además de destacar el alto nivel del espectáculo y que varios equipos tengan posibilidades reales de salir campeones (cosa que no ocurre en España, Italia o Alemania), Gonzalo de Francisco, otro estudioso del fútbol, considera que los ingleses entraron en una espiral positiva. “Las inversiones de mecenas llegados de varios lados hicieron posible un alto nivel de competición en al menos seis equipos apoyados por grandes hinchadas que llenan siempre los estadios. Esto genera aún más dinero, que permite conseguir mejores jugadores. Al mejorar el nivel del espectáculo aumenta el interés de la televisión por transmitir los partidos, lo que genera todavía más ingresos”.

La Premier League pasa desde hace varios años por un muy buen momento.

Pero la Premier League tendrá que definir en el futuro cercano, tal vez uno de los partidos más complejos: las implicaciones de la salida de Gran Bretaña de la Unión Europea, conocida como el brexit. En especial por lo que le representaría que los futbolistas comunitarios no puedan jugar como nacionales.

Por ahora, los ojos están puestos en la final entre Liverpool y Tottenham. Uno de ellos alcanzará la gloria en un año en el cual dejaron para la historia dos actuaciones épicas. ¿Cuál lo logrará? Habría que preguntarle a Pablo. 

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